Menggali Fosil Berharga di Suburban New Jersey


Di luar Freehold, NJ — Airnya sedingin es dan batunya licin saat aku mengarungi betisku. Di sepanjang tepi aliran yang mengalir lambat ini, dijaga oleh semak berduri, terletak salah satu dari fosil terkaya yang berasal dari kepunahan yang diklaim sebagai dinosaurus. Sisa-sisa makhluk laut terkubur di sini, dirahasiakan untuk mencegah penjarahan, ceritakan kisah yang tidak biasa: daripada mati 65 juta tahun yang lalu, makhluk-makhluk ini hidup sesudahnya, meskipun sebentar.

Di luar Freehold, NJ — Airnya sedingin es dan batunya licin saat aku mengarungi betisku. Di sepanjang tepi aliran yang mengalir lambat ini, dijaga oleh semak berduri, terletak salah satu dari fosil terkaya yang berasal dari kepunahan yang diklaim sebagai dinosaurus. Sisa-sisa makhluk laut terkubur di sini, dirahasiakan untuk mencegah penjarahan, ceritakan kisah yang tidak biasa: daripada mati 65 juta tahun yang lalu, makhluk-makhluk ini hidup sesudahnya, meskipun sebentar. Penemuan ini menyebabkan para ilmuwan memikirkan kembali mengapa beberapa makhluk selamat dari kepunahan KT yang disebut sementara yang lainnya tidak.

Tidak seperti ini, situs-situs fosil yang signifikan cenderung ditemukan di tempat-tempat eksotis seperti Gurun Gobi yang panas atau pampas yang berangin di Patagonia, daerah-daerah yang jauh dari jenis pembangunan kota yang dapat merusaknya. "Anda tidak akan menemukannya di sini di pinggiran kota New Jersey sekitar 90 menit dari New York City, " jelas Neil Landman, kurator invertebrata fosil di Museum Sejarah Alam Amerika.

Fosil-fosil di sini bukan dari dinosaurus, tetapi amon. Sepupu cumi-cumi dan gurita ini adalah hewan laut ikonik dari zaman dinosaurus, berkembang di seluruh dunia selama 300 juta tahun atau lebih sebelum kepunahan KT memusnahkan mereka. Mereka memiliki cangkang yang sering menyerupai nautilus, yang dengan cepat berkembang menjadi ratusan bentuk yang berbeda, dihiasi dengan undulasi dan benjolan.

Ahli paleontologi Amatir Ralph Johnson, seorang penjaga taman New Jersey, menemukan ammonit di aliran ini pada tahun 2003 ketika pekerja konstruksi mengekspos mereka ketika mendirikan fondasi jembatan. Situs ini sekarang dirahasiakan dari semua kecuali para ilmuwan - pemburu telah menjelajah daerah terdekat, mencari mangsa untuk gigi hiu fosil. Meskipun sungai yang dangkal dan tidak mencolok ini tidak memiliki nama resmi di peta, setelah mengalami banyak duri dalam perjalanan ke sana, Landman dan timnya menjuluki Agony Creek.

Pada saat kepunahan KT, ketinggian air di situs ini sekitar 30 meter lebih tinggi dari sekarang. Landman menyelidiki batuan glauconite yang kaya zat besi di sini dengan rekan-rekannya dan siswa dari sekolah pascasarjana museum, menggunakan paku besi dan palu godam untuk menjatuhkan lempengan yang diambil terpisah dengan obeng dan jari. Mereka menemukan lapisan fosil yang kaya dengan puluhan spesies invertebrata laut, seperti kepiting, siput, kerang, landak laut, tiram pipih besar dan ammon, serta gigi dan sisik ikan.

Penggalian di masa lalu yang berhasil menemukan cangkang ammonit hingga selebar 35 sentimeter. Ini terletak di tengah pinna, bivalvia segitiga yang semuanya mati di sini relatif tidak terganggu: mereka menjorok ke atas karena mereka akan ditempatkan dalam kehidupan. Posisi mereka menunjukkan bahwa mereka semua dihabisi dengan cepat, "mungkin oleh bencana seperti Pompeii, seperti denyut lumpur, " kata Landman. Untuk melihat apakah kematian ini terkait dengan kepunahan KT, para peneliti menguji iridium, logam langka yang ditemukan di seluruh dunia dekat batas KT, yang oleh sebagian besar dianggap sebagai bukti dampak kosmik.

Tanpa diduga, para peneliti menemukan bahwa iridium diletakkan sebelum lapisan pinna, yang berarti bahwa amon dan makhluk lain di sana mati setelah peristiwa "oleh 10 hingga mungkin 100 tahun, " Landman menyimpulkan. Kelangsungan hidup mereka “bertentangan dengan semua yang telah kami pelajari, ” tambahnya. Dia berencana untuk pergi ke sebuah situs di Denmark untuk mengambil lebih banyak bukti potensial dari kelangsungan hidup amon melewati KT.

Keberadaan mereka di dunia pasca-KT menimbulkan sejumlah pertanyaan. ”Jika mereka berhasil melewati acara ini seperti yang mereka lakukan melalui kepunahan massal lainnya, mengapa mereka tidak berangkat lagi?” Tanya paleontolog invertebrata Peter Harries dari University of South Florida. “Mengapa nenek moyang nautilus modern berhasil melewati dan bukan amon? Itu sangat menarik bagi saya, dan pesan yang lebih luas bagi saya adalah bahwa peristiwa kepunahan massal jauh lebih kompleks daripada yang kita pikirkan. ”

Kedekatan dengan kota adalah sedikit pedang bermata dua. "Di Mongolia, Anda tidak benar-benar memiliki bahaya bahwa situs yang bagus hari ini mungkin diaspal oleh aspal besok, dan Anda tidak dapat berjalan ke halaman belakang orang-orang, " kata Landman. "Tapi siapa yang tahu kalau kita bisa menemukan situs ini kalau tidak tanpa pembangunan perkotaan."

Catatan: Artikel ini awalnya dicetak dengan judul, "Surviving the Suburbs."

TENTANG PENULIS)

Charles Q. Choi adalah kontributor yang sering berbasis di New York City.

Berita Terbaru