Melting Ice Mengubah 10.000 Walrus menjadi Landlubbers


Mamalia laut yang sedang penebang biasanya menghabiskan musim panas mereka di atas es saat mengapung ke utara, melakukan penyelaman berkala ke dasar laut untuk mencari makanan. Tapi tahun ini, seperti pada 2007 dan 2009, kurangnya es di Laut Chukchi timur telah mendorong ribuan walrus berkumpul di darat

Mamalia laut yang sedang penebang biasanya menghabiskan musim panas mereka di atas es saat mengapung ke utara, melakukan penyelaman berkala ke dasar laut untuk mencari makanan. Tapi tahun ini, seperti pada 2007 dan 2009, kurangnya es di Laut Chukchi timur telah mendorong ribuan walrus berkumpul di darat.
"Kekhawatiran terbesar kami saat ini adalah merosot, " kata Bruce Woods, juru bicara kantor regional Fish and Wildlife Service Alaska. "Itu risiko besar yang ditimbulkan pada hewan-hewan ini."
Itu karena hewan yang sangat sosial - tetapi mudah ketakutan - telah berkumpul dalam jumlah yang mengerdilkan pengelompokan normal hingga 500 hewan.
Risiko cedera dan kematian paling besar bagi hewan-hewan termuda, yang dikerdilkan oleh walrus betina dewasa yang masing-masing beratnya sekitar 1 ton.
Tahun lalu, ketika walrus mencari perlindungan di pantai Icy Cape, Alaska, banyak dari 131 hewan yang diinjak-injak hingga mati ada remaja, USGS menemukan. Stampedes yang mematikan juga telah dilaporkan di Rusia dalam beberapa tahun terakhir ( ClimateWire, 10 Agustus).

Kekhawatiran tentang penyerbuan
Sejauh tahun ini, tidak ada bukti adanya cap di Point Lay, dan pejabat federal berusaha untuk tetap seperti itu. FWS adalah pesawat konseling yang melakukan perjalanan melalui area tersebut untuk menjaga ketinggian minimum 1.500 kaki dan jarak lateral setengah mil dari hewan. Badan tersebut juga meminta kapal untuk mempertahankan "zona penyangga" setengah mil dari pantai.
Berita tentang perilaku walrus yang tidak biasa datang ketika FWS mempertimbangkan untuk memperpanjang perlindungan UU Spesies Terancam Punah bagi hewan. Agensi memiliki hingga Januari untuk memutuskan apakah memberi walrus beberapa tingkat perlindungan diperlukan.
Chad Jay, seorang ahli ekologi penelitian USGS yang karyanya termasuk menandai dan melacak walrus, mengatakan tampaknya hewan-hewan itu mulai mendarat di akhir bulan lalu.
"Mereka menggunakan daerah yang disebut Hannah Shoals di lepas pantai selama beberapa minggu, tetapi sedikit es itu juga lenyap, " katanya. "Kami memiliki beberapa hewan yang bergerak ke barat dan ke perairan Rusia dan menemukan es di sana, tetapi beberapa hewan telah datang ke pantai di Alaska."
Peneliti USGS menduga hewan-hewan itu mungkin berlindung di pantai lagi tahun ini, karena es laut Kutub Utara telah melayang di dekat titik terendah musim panas bersejarah pada 2007.
Jay mengatakan para ilmuwan telah berkemah di Icy Cape, tempat burung walrus datang ke pantai pada 2007 dan 2009, menunggu untuk mengamati dan menandai binatang. Tetapi walrus mengejutkan mereka dengan berlindung di Point Lay, sekitar 50 mil selatan.

Masa depan yang suram untuk para pecinta es
"Ini adalah ketiga kalinya dalam empat tahun terakhir ini terjadi, dan kami masih belajar dan mencari pola, " kata Jay. "Apa pun bisa terjadi. Pada 2008, ada cukup es yang tersisa di landas [benua] sehingga mereka tidak pernah mendarat, tapi kami bertaruh kemungkinan mereka akan kembali ke pantai tahun ini."
Para ilmuwan tidak yakin berapa lama walrus akan tetap di Point Lay. Tetapi yang lebih tidak jelas bagi mereka adalah bagaimana walrus akan dijual dalam jangka panjang, dengan banyak model yang memproyeksikan Arktik dapat melihat musim panas tanpa es pada tahun 2040.
Di USGS, Jay dan rekan-rekannya meningkatkan jumlah walrus yang mereka lacak dengan kerah radio. Mereka juga telah memulai penelitian untuk menentukan apakah daerah dekat pantai dapat menyediakan makanan dan habitat yang cukup jika hewan-hewan suka berteman datang ke darat tahun demi tahun.
Salah satu studi awal mereka, yang diterbitkan minggu lalu, menemukan "tren yang jelas tentang kondisi yang memburuk" bagi hewan-hewan hingga akhir abad ini. Para ilmuwan USGS mengatakan bahwa 22 persen dari walrus Arktik dapat diklasifikasikan sebagai "rentan, langka atau punah" pada tahun 2050, sebagian kecil yang meningkat menjadi 40 persen pada tahun 2095.
"Ada sedikit ketidakpastian dalam semua ini, dan model ini dibangun dengan cara yang berusaha menangkap sebanyak mungkin ketidakpastian itu, " kata Jay.