Perlombaan untuk Menyediakan Data Cuaca Komersial Memanas


Flickr (CC BY 2.0) Dorongan kontroversial untuk memperluas penggunaan satelit pengamat bumi komersial pemerintah AS akan segera diluncurkan. Awal bulan depan, perusahaan penerbangan antariksa Spire Global of Glasgow, Inggris, akan mengirim satelit mini ke luar angkasa dengan roket pemerintah India. 'Cubesat' ini akan bergabung dengan 16 lainnya yang memancarkan data atmosfer tipe baru kembali ke Bumi - dan beberapa ilmuwan khawatir bahwa upaya tersebut menyedot dana dari upaya mendorong ilmu peramalan cuaca

Flickr (CC BY 2.0)

Dorongan kontroversial untuk memperluas penggunaan satelit pengamat bumi komersial pemerintah AS akan segera diluncurkan.

Awal bulan depan, perusahaan penerbangan antariksa Spire Global of Glasgow, Inggris, akan mengirim satelit mini ke luar angkasa dengan roket pemerintah India. 'Cubesat' ini akan bergabung dengan 16 lainnya yang memancarkan data atmosfer tipe baru kembali ke Bumi - dan beberapa ilmuwan khawatir bahwa upaya tersebut menyedot dana dari upaya mendorong ilmu peramalan cuaca. Puncak menara akan mulai memberikan pengamatan kepada pemerintah AS pada 30 April.

Jalur probe menunda sinyal radio dari satelit Global Positioning System (GPS) saat melewati atmosfer - teknik yang dikenal sebagai okultasi radio. Para peneliti dapat menggunakan data untuk membuat profil suhu atmosfer yang tepat untuk dimasukkan ke dalam model peramalan cuaca - dan akhirnya, mungkin, model iklim.

Spire dan pesaingnya GeoOptics of Pasadena, California, berpartisipasi dalam proyek percontohan yang diumumkan pada bulan September oleh Administrasi Kelautan dan Atmosfer Nasional AS (NOAA), yang berada di bawah tekanan dari Kongres AS untuk menentukan apakah ia dapat memotong biaya dengan menggunakan cuaca komersial data. Tetapi para ilmuwan khawatir bahwa upaya seperti itu menghambat perkembangan okultasi radio. Selama bertahun-tahun, mereka telah mencari dana federal untuk proyek guna memajukan teknik ini, tetapi Spire dan para pesaingnya mengatakan mereka dapat menawarkan data berkualitas tinggi dengan harga sepersekian dari harga.

"Kami akan memberikan pengamatan lebih banyak untuk lebih sedikit uang, dan itulah bagaimana prakiraan cuaca menjadi lebih baik, " kata Alexander MacDonald, seorang mantan ahli meteorologi NOAA yang sekarang memimpin program pemodelan Spire.

Para ilmuwan di Korporasi Universitas untuk Penelitian Atmosfer (UCAR) di Boulder, Colorado, siap untuk memulai misi radio-okultasi mereka sendiri pada bulan September, ketika SpaceX dari Hawthorne, California, akan meluncurkan enam satelit kecil ke orbit di atas daerah tropis. Ini adalah fase pertama Sistem Observasi Konstelasi untuk Meteorologi, Ionosfer, dan Iklim-2 (COSMIC-2), yang didanai oleh pemerintah AS dan Taiwan.

Proyek senilai US $ 420 juta ini berupaya memberikan ukuran yang sama dengan yang dijanjikan sektor komersial, meskipun dengan presisi yang jauh lebih besar. Tetapi fase kedua - peluncuran satelit yang mengorbit kutub untuk memastikan cakupan data global - belum didanai.

"Saya mendukung lebih banyak perusahaan swasta untuk menyediakan informasi satelit, " kata Bill Kuo, yang mengarahkan COSMIC-2 di UCAR. "Namun sejauh ini kami belum melihat bahwa sektor swasta dapat menyediakan data ini dengan tingkat kualitas dan akurasi yang sama."

Okultasi radio telah digunakan untuk mempelajari cuaca sejak 1995, ketika para ilmuwan di UCAR dan Jet Propulsion Laboratory (JPL) NASA di Pasadena meluncurkan misi pembuktian konsep. Satelit COSMIC pertama diikuti pada tahun 2006. Dua masih memasukkan data ke dalam sistem peramalan di NOAA dan lembaga meteorologi lainnya, seperti beberapa satelit lainnya.

Kuo mengatakan bahwa peningkatan sensitivitas COSMIC-2 akan memungkinkan pengukuran berkualitas lebih tinggi yang melampaui atmosfer rendah yang kaya kelembaban ke permukaan bumi. Tujuannya adalah untuk menentukan berapa banyak data canggih akan meningkatkan perkiraan, katanya, tetapi tanpa set satelit kedua akan ada kesenjangan cakupan di lintang tinggi.

Peramal cuaca di seluruh dunia memberi makan sekitar 40 juta pengukuran lingkungan ke dalam model mereka setiap hari. Hanya 2.100 berasal dari okultasi radio, tetapi data tersebut memiliki dampak besar pada akurasi keseluruhan, kata Sean Healy, ilmuwan senior di Pusat Prakiraan Cuaca Jangka Menengah Eropa di Reading, UK Idealnya, COSMIC-2 akan menyediakan cakupan global, katanya, tetapi peramal akan mengambil apa yang bisa mereka dapatkan - termasuk data komersial.

GeoOptics akan meluncurkan satelit pertamanya akhir tahun ini. Perusahaan lain, PlanetiQ of Boulder, akan meluncurkan dua pesawat ruang angkasa pertamanya tahun depan. Berkat jatuhnya harga untuk mikroelektronika dan peluncuran ruang angkasa, perusahaan-perusahaan ini berpendapat bahwa masa depan okultasi radio - dan kemungkinan jenis pengamatan Bumi lainnya - ada di sektor komersial.

"Kita sekarang dapat memasang konstelasi 12 satelit seharga $ 15 juta, " kata Thomas Yunck, mantan insinyur di JPL dan pendiri Geo-Optik. Yunck mengatakan bahwa data akan menjadi hampir gratis jika berbagai pusat perkiraan di seluruh dunia berbagi biaya operasi.

Namun, pertanyaan yang muncul adalah siapa yang akan membayar data tersebut. NOAA membuat data dari satelit cuacanya tersedia tanpa biaya, dan pejabat agensi mengatakan bahwa resolusi Organisasi Meteorologi Dunia akan mengharuskan mereka melakukan hal yang sama dengan data komersial yang mereka terima. Sejauh ini, agensi telah menawarkan kontrak Spire dan GeoOptics masing-masing senilai $ 370.000 dan $ 695.000, untuk pengiriman data awal.

Perusahaan mengatakan bahwa jika NOAA membeli data mereka dan memberikannya secara gratis, itu harus membayar cukup untuk menutupi biaya perusahaan dan memastikan keuntungan. Atau perusahaan dapat memasarkan data secara independen ke pusat peramalan secara global. Either way, kata mereka, semua peneliti akan memiliki akses gratis ke data.

"Saya tidak menganggap ini tidak dapat diatasi, " kata MacDonald. "Ini akan menjadi kepentingan pemerintah dan sektor swasta untuk mencari cara untuk mendapatkannya."

Artikel ini direproduksi dengan izin dan pertama kali diterbitkan pada 1 Februari 2017.