Teleskop dan Kutu: Bagaimana Observatorium Mount Wilson Menjadi Situs Studi Penyakit Menular


Larry Webster telah bekerja di Observatorium Mount Wilson di luar Los Angeles selama lebih dari 30 tahun, melakukan segalanya mulai dari menjaga toilet agar tetap bersih dan menyesuaikan cermin hingga memetakan bintik matahari. Pada September 2006, pengamat matahari berusia 51 tahun ini mulai bekerja, terlihat seperti usianya 90 tahun

Larry Webster telah bekerja di Observatorium Mount Wilson di luar Los Angeles selama lebih dari 30 tahun, melakukan segalanya mulai dari menjaga toilet agar tetap bersih dan menyesuaikan cermin hingga memetakan bintik matahari. Pada September 2006, pengamat matahari berusia 51 tahun ini mulai bekerja, terlihat seperti usianya 90 tahun. Ia mengalami dehidrasi, penyakit kuning dan berat badannya turun banyak. Meskipun ia menghabiskan satu bulan keluar masuk ruang gawat darurat untuk gejala mual dan muntah, dokter tidak yakin apa yang menyebabkan penyakitnya.
Jadi Webster memulai penyelidikannya sendiri ke dalam sumber penyakit dan kasus misteriusnya akhirnya akan menarik minat para pejabat kesehatan California dan meyakinkan seorang ahli serangga bernama Tom Schwan untuk terbang setengah jalan di seluruh negeri untuk menangkap kutu di dalam observatorium bersejarah.
Semuanya dimulai pada musim gugur 2006 ketika Webster mengundang beberapa astronom lokal ke teleskop surya Salju 24-inci (61-sentimeter) untuk menguji beberapa filter yang ia pertimbangkan untuk membeli untuk melihat kromosfer matahari. Sebelumnya, dia pikir dia harus menyapu kotoran tikus yang telah menumpuk dan membuang beberapa kotak kardus lama, karena teleskop hanya digunakan sesekali sejak astronom George Ellery Hale pertama kali memasangnya pada tahun 1904. "Observatorium hampir selalu berada di lokasi terpencil, " Webster menjelaskan, "Bangunan khusus ini — yang sudah sangat tua - lebih mudah diakses oleh tikus dan tupai."
Sekitar empat hari setelah pembersihan, istrinya Elisa memperhatikan dua lingkaran merah di masing-masing tulang keringnya tepat di atas garis kaus kaki, tetapi dia tidak memikirkan apa-apa tentang itu. Gigitannya memudar pada minggu berikutnya, tetapi setelah makan malam pada hari Sabtu, 17 September, Webster tiba-tiba mengalami demam, menggigil kedinginan, dan nyeri sendi dan otot. "Aku berbaring sangat sakit sehingga aku merasa tidak bisa bangun, " katanya, "Itu berkembang menjadi mual dan muntah."
Webster pergi menemui dokternya pada hari Rabu berikutnya, yang mengatakan kepadanya bahwa ia menderita flu perut yang tidak enak dan memberinya obat untuk mengurangi muntahnya. Tetapi dia muntah lagi keesokan harinya dan merasa sangat buruk dia pergi ke ruang gawat darurat. Dokter di sana menempatkannya pada infus untuk merehidrasi dirinya, memberinya penghilang rasa sakit, dan menganalisis darah dan urinnya, melepaskannya malam itu dengan diagnosis flu lain. Penyakit tikus akan kembali dua kali lagi sebelum ia akhirnya dirawat di rumah sakit dan diberi dosis pertamanya. antibiotik. Para dokter mengatakan dia baru pulih dari kasus mononukleosis. "Saya dilepaskan dari rumah sakit dan saya merasa lebih baik, " katanya, "tetapi semuanya mengganggu saya, dan sebagai seorang ilmuwan pada dasarnya saya mencoba memahami apa yang saya miliki."
Dia pergi ke situs Pusat Pengendalian Penyakit AS, bersama dengan beberapa orang lain, membaca tentang penyakit apa pun yang dapat dibawa oleh tikus. Dia membaca tentang demam kelinci dan hantavirus, dan akhirnya datang ke kategori yang disebut demam kutu kambuh, yang disebabkan oleh bakteri spirochete yang ada di tikus liar dan ditularkan oleh kutu bertubuh lunak. Jadi, dia memanggil dokternya. "Oh, tidak, " katanya, "itu penyakit Dunia Ketiga. Kami tidak mengidapnya di negara ini."
Webster tidak yakin. Kutu bertubuh lunak ditemukan dalam ceruk gelap seperti gua, yang katanya sangat mirip dengan bangunan baja bergelombang panjang 150-kaki (45 meter) yang menampung teleskop tua. Dia memutuskan untuk membangun sendiri perangkap kutu, dan baca bahwa hama tertarik oleh karbon dioksida. "Saya mengambil sepotong es kering [CO2 beku], " katanya, "dan membungkusnya dengan kain terry dan kemudian menempelkannya ke batang bambu panjang yang saya dapatkan di toko peralatan taman." Keesokan harinya, ia menarik tongkat dari beberapa relung dan menemukan apa yang tampak di matanya yang tidak terlatih seperti kutu yang bertubuh lunak. Dia mengirim serangga berukuran besar ke University of California, Riverside, di mana seorang ahli entomologi profesional mengkonfirmasi diagnosisnya.
Sekarang, Webster sudah terobsesi dengan pria. Pertama, ia meyakinkan dokter baru untuk meresepkannya tetrasiklin, pengobatan yang disukai. Kemudian, karena dia tidak dapat menemukan banyak informasi tentang kutu yang menyebarkan kambuh demam di California selatan, dia melacak Tom Schwan, ahli kutu kambuh yang kambuh di dunia yang bekerja di Laboratorium Rocky Mountain, National Institute of Allergy and Infectious Diseases. Schwan setuju untuk menjalankan tes DNA pada kutu dan mengkonfirmasi bahwa mereka mengandung Borrelia hermsii spirochete. "Dengan vektor dan spirochete yang ditemukan di ruangan tempat Larry terpapar, " kata Schwan, "aku yakin dia terjangkit demam kambuh."
Jika itu benar, Schwan menyadari, itu akan menjadi kasus baru pertama kambuhnya demam tick di Los Angeles County sejak 1930-an. Meskipun penyakit itu diketahui dari bagian lain California, ia merasa bahwa penemuan itu memerlukan perjalanan mengumpulkan ke teleskop untuk membangun hubungan sebab akibat antara mikroba dan penyakit dan untuk meningkatkan kesadaran akan penyakit itu. Pada 2007, ia dan Webster menangkap kutu hidup dan membiarkan mereka memberi makan tikus di lab. Dalam seminggu, sebagian besar hewan memiliki rambut acak-acakan dan dinyatakan positif menderita penyakit tersebut. Kemudian, pada bulan Juli dan Oktober 2008, tim mengeluarkan perangkap tikus dan menemukan bahwa hewan liar di wilayah tersebut dites positif antibodi terhadap penyakit tersebut.
Hari ini, Webster telah membuat pemulihan penuh dan sekarang bekerja sebagai manajer situs untuk Chara Array Universitas Negeri Georgia. Ketika itu terjadi, Schwan juga semacam astronom lemari dengan afinitas untuk "instrumen ilmiah optik." Dia memiliki teleskop Unitron sejak dia masih kecil, dan setelah bertemu Webster, dia membeli teleskop Spencer Browning & Co. di eBay untuk digunakan dengan koleksi mikroskop antiknya. Malam itu, dia memandangi bintang-bintang di Montana yang berusaha menemukan Neptunus di atas Jupiter.
Schwan dan timnya menjabarkan pekerjaan mereka dalam Emerging Infectious Diseases edisi Juli. Khususnya, Webster terdaftar sebagai rekan penulis, menempatkannya di jajaran ilmuwan yang telah mempelajari infeksi mereka sendiri. "Penyakit ini kurang terdiagnosis dan tidak dilaporkan, " kata Schwan. "Larry adalah orang [yang] meletakkan infeksi ini di peta."